Ultimas imágenes de Curiosity

Ocaso desde otro mundo.Sol 1880
Ocaso marciano.Sol 1863

domingo, diciembre 17, 2017

Post Vintage (250): Un viaje a la oscuridad

El eclipse de Luna de 8 de Octubre de 2014, desde la órbita de Mercurio.

La sonda MESSENGER significó el retorno al planetas más pequeño y cercano al Sol, un lugar aparentemente inerte, pero que se reveló ante sus instrumentos como un mundo extremadamente complejo, geológicamente activo, con reservas de agua helada en los rincones más oscuros de sus polos, y no pocas facetas enigmáticas que deberán afrontar aquellas que vengan en el camino ahora abierto, como la europea BepiColombo. Hoy sus restos descansan ya en algún lugar de Mercurio, pero su legado permanece.


Y uno de sus últimos regalos para la Humanidad, y que permanecerá como una de sus secuencias más emblemáticas de su misión más allá de su final, nos lo ofreció el 8 de Octubre de 2014, cuando dirigió su mirada hacia La Tierra en el momento en que La Luna se sumergía en su sombra, dando origen al reciente eclipse lunar observando en el continente americano y toda el área del Pacífico. Mientras miles de aficionados inmortalizaban en fotografías como nuestro satélite se oscurecía y adquiría el color rojizo típico de este fenómeno, desde 107 millones de Kilómetros, MESSENGER hacia la propio, en una serie de imágenes tomadas entre las 9:18 y 10:18 UTC que permitió verla desaparecer en la oscuridad, como si mágicamente se hubiera desvanecido en la nada.

Bajo el punto de vista de sistema óptico de esta sonda nuestro planeta mide cinco píxeles y La Luna uno, y en ese momento estaban separadas por una distancia de 40 píxeles. Además esta última es mucho más oscura que la primera. Por tanto fue necesario ampliar la escena un factor de dos y el brillo lunar 25 veces para que su desaparición se pudiera apreciar más claramente. El resultado final no puede ser más espectacular, pero aún más importante, nos ofrece una perspectiva de nuestra posición en el Universo, de como formamos parte de algo mucho mayor que nosotros mismos. Posiblemente la más importante y transcendental aportación de la exploración espacial.

La posición de MESSENGER en el momento en que se tomaron estas fotografías. La Tierra se observa aquí como un pequeño punto azulado casi en el límite derecho de la imagen.

Al mismo tiempo que MESSENGER miraba hacia La Tierra, innumerables aficionado captaban en todo su esplendor el eclipse lunar. El mismo fenómeno visto desde 107 millones de Kilómetros de diferencia.

Esta sonda llevó nuestro conocimiento sobre el planeta más cercano al Sol a otro nivel, después de los interesantes pero fugaces encuentros de la Mariner 10. 

From Mercury orbit, MESSENGER watches a lunar eclipse

viernes, diciembre 15, 2017

En un mar de mundos

Descubierto el 8º planeta del sistema estelar Kepler-90.

Hubo un tiempo en que el Sistema Solar era algo único, casi un milagro a escala cósmica. Después, con el descubrimiento de los primeros mundos en otras estrellas, siguió conservando algo de su singularidad, ya que ninguno de los nuevos sistemas planetarios se aproximaba a la complejidad del nuestro. O sería mejor decir que no eramos capaces de captarla. Hasta ahora. Poco a poco vamos avanzando, y con cada paso nuestro pequeño hogar estelar ya no parece tan único. Y eso, aunque no le guste a nuestro arraigado egocentrismo, siempre presente en algún rincón de nuestro corazón, es una gran noticia.

Kepler-90i es lo que se llama una supertierra, a unos 2.545 años-luz de distancia, con un diámetro 30% mayor que el de nuestro planeta, orbitando su estrella una vez cada 14 días terrestres y una temperatura superficial no muy diferente a nuestro Mercurio. En realidad podría añadirse simplemente como uno más de los ya miles de exoplanetas detectados, pero tiene dos cosas que lo hacen especial para nosotros: Es el 8º de su sistema, lo que lo iguala al nuestro, y es el primero detectado no ya por mano humana, sino por una IA, una inteligencia artificial que está aprendiendo a descubrir nuevos mundos en el mar de datos que sigue enviado el telescopio Kepler.

"Tal como esperábamos, hay descubrimientos emocionantes acechando en nuestros datos archivados de Kepler, esperando la herramienta o tecnología adecuada para desenterrarlos", explica Paul Hertz, director de la División de Astrofísica de la NASA en Washington."Este hallazgo muestra que nuestros datos serán un tesoro disponible para los investigadores innovadores en los próximos años". El descubrimiento se produjo después de que los investigadores Christopher Shallue y Andrew Vanderburg entrenaron una computadora para que aprendiera  cómo identificar exoplanetas en las lecturas de luz registradas por Kepler. Una "red neuronal" artificial se zambulló a través de los datos de Kepler y encontró señales de tránsito de un 8º planeta previamente perdido que orbita alrededor de Kepler-90.

Un logro que seguramente llevará a una avalancha de nuevos hallazgos. El tesoro de dato reunidos por Kepler en estos 4 años consiste nada menos que en 35.000 posibles señales planetarias. Las pruebas automatizadas y los ojos humanos se utilizan para verificar las señales más prometedoras. Sin embargo, las más débiles a menudo se pierden, como le ocurrió al protagonista de esta historia. Una IA capaz de detectar rápidamente esas tenues señales que se nos pueden pasar por alto, aprendiendo con cada error, y por ello cada vez teniendo mayor proporción de aciertos, tiene un potencial inimaginable en la caza de otros mundos. En un futuro, cuando nuevos observatorios generen un caudal inmenso de información, quizás solo ellas sean capaces de procesarlas con la rapidez y precisión requerida. Lo que hoy en un aconteciendo posiblemente sera la norma.

Nuestro Sistema Solar ya no es el mayor conocido. Ciertamente su extensión es mucho mayor que el de Kepler-90, con sus planetas concentrados en un área mucho menos, pero a efectos prácticos nuestra familia de 8 planetas ya no tiene en exclusiva ese título. Ciertamente existe el teorizado 9º, que de descubrirse le permitiría recuperar esa primera posición. Pero incluso si así fuera seguramente solo sería temporal. No somos únicos, no al menos en este aspecto. Siempre le quedará nuestro pequeño y hermoso mundo azul,un lugar único lleno de una vida que no parece existir en ningún otro lugar. Al menos de momento.

El sistema Kepler-90 y sus 8 planetas, comparados con los 8 planetas del Sistema Solar.

Inteligencia artificial a la caza de nuevos mundos. 

Artificial Intelligence, NASA Data Used to Discover Eighth Planet Circling Distant Star

jueves, diciembre 14, 2017

Bajo la piel de la luna naranja

Mares interconectados bajo la superficie, nuevos resultados científicos del mapa final de Titán.

El 22 de Abril de 2017 Cassini realizó su último sobrevuelo cercano de la mayor de las lunas de Saturno, pasando a algo menos de 1000 Kilómetros por encima de la oculta superficie. Era la última oportunidad, y la sonda no perdió el tiempo, realizando una completa observación mediante radar de la región polar norte, allí donde se concentran los grandes mares de metano líquido, incluyendo zonas que hasta ese momento no había sido estudiadas de esta forma, además de realizar la primera, y por tanto también última, exploración de los lagos menores, analizando su profundidad y composición. Fueron las últimas y valiosas aportaciones al mapa global de este mundo único, que poco a poco se había ido construyendo a lo largo de 13 años.

El resultado final de esta largo esfuerzo es que ahora tenemos una visión global, un marco en el que los investigadores pueden construir simulaciones de la totalidad de Titán, desde la atmósfera hasta su estructura interior, y con ello poner a prueba todo tipo de hipótesis que permitan explicar, a partir de lo que Cassini pudo desvelar, el funcionamiento de un mundo que nos dejó con más preguntas que respuestas. Una de estas primeras, como no podía ser de otra forma, se centra en entender la naturaleza de sus grandes mares. Son masas aisladas, alimentadas solo por las lluvias que se producen en la región, o están interconectados, formando un todo del que solo vemos una parte? La respuesta que se extrae del mapa global de Titán apunta hacia la segunda opción.

Estas son las conclusiones de un estudio liderado por el científico planetario Alexander Hayes, de la universidad de Cornell y publicado en Geophysical Research Letter. El equipo analizó las altitudes y descubrió que los tres mares más grandes, Ligeia Mare, Kraken Mare y Punga Mare, tienen casi la misma elevación, al igual que los océanos de la Tierra. En otras palabras, Titán tiene el equivalente a un nivel del mar. Para mantener tal uniformidad, deben estar conectados, por superficie o por debajo de ella.

Sus polos están también salpicados de pequeños lagos y depresiones que tienen forma de lagos pero no contienen líquido. Sus lechos están por encima del nivel de los mares, y Hayes cree que eso puede indicar que su líquido fluyó a los lagos polares. Esas conexiones hidrológicas probablemente ocurren bajo tierra porque no parece que haya suficientes conexiones en la superficie. Es posible que su pudiéramos cavar profundamente en uno de ello, terminaríamos por encontrar un nivel freático a la misma altura de los mares. También existen otros pequeños lagos que si parecen estar llenos de líquido, posiblemente porque a diferencia de los primeros, estos han permanecido aislados por completo.

Un misterio restante es cómo se formaron estos pequeños lagos polares. Tanto los secos como los están llenos de líquido tienen paredes empinadas, pisos planos y bordes que se elevan sobre el terreno circundante, características que en general suelen estar ausentes en los lagos en la Tierra. No se tiene una respuesta, y quizás no la tengamos en un futuro próximo, aunque quizás el estudio en profundidad del mapa global de Titán levantado tras 13 años de duro esfuerzo, y que seguirá de mil formas diferente a lo largo del tiempo, se acabe encontrando. A esta pregunta y a otras muchas. Que sigamos siendo capaces de investigar esta luna única y realizar descubrimientos transcendentales sobre ella no deja de ser un recordatorio del maravilloso trabajo que realizó Cassini a lo largo de su fructífera existencia.



Los mares y lagos de Titán, presentes especialmente en el polo norte, podrían compartir muchos de ellos una masa líquida común, o al menos estar lo suficientemente conectados entre ellos para provocar que los mayores de ellos tengan el mismo "nivel del mar"

Un nuevo mapa de la topografía de Titán, realizado con datos reunidos por Cassini, donde se muestran montañas (colores más rojos), así como mares y depresiones (colores más azules).

Most complete map of Titan reveals connected seas and cookie-cutter lakes

miércoles, diciembre 13, 2017

Compañeros invisibles

¿Tiene MU69 una pequeña luna?

Estamos ya solo a un año del encuentro de la New Horizons con su segundo y definitivo objetivo. Es un cuerpo muy pequeño, pero representará la primera vez, si dejamos de lado Plutón, en que una sonda interplanetaria realizará un sobrevuelo cercano a un habitante del Cinturón de Kuiper, y con toda seguridad la última en mucho, mucho tiempo. Por eso existe entre los astrónomos unas expectación creciente en ese momento, que ocurrirá en día de año nuevo de 2019, un paso fugaz pero muy cercano, del que se espera obtener imágenes más detalladas de las que pudieron lograrse del famosos planeta enano, ya que pasará bastante más cerca. Al menos si no se cambian los planes actuales.

La importancia de este encuentro es tan grande que desde hace meses ya existe una amplia campaña de observación de MU69 desde la Tierra, especialmente centrada en una serie de ocultaciones estelares protagonizadas por este minúsculo mundo que permitieron extraer información de valor incalculable. Y eso último no es un término exagerado, ya que la New Horizons se dirige al encuentro de un pequeño cuerpo celeste del que apenas sabemos nada. Plutón fue una sorpresa, pero se tenía una base de conocimiento que facilitó las cosas para su encuentro. No es este el caso. Es un salto a lo desconocido en el más amplio significado de la palabra.

Pero poco a poco, píxel a píxel, dato a dato, gracias a todo este esfuerzo, estamos empezando a tener una imagen de MU69. Tenue, borrosa, llena de interrogantes, pero que ya es más que el simple punto de luz que era. Y si las ocultaciones estelares de Junio y Julio permitieron deducir que podría tener forma de cacahuete o ser dos cuerpos orbitando una alrededor de otro como sistema binario, ahora se añade una nueva posibilidad, y es que tenga una pequeña luna compañera.

Así lo insinuaran los datos reunidos por el observatorio aéreo SOFIA (Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy), que mientras seguía el paso del cono de sombra de MU69 sobre el Océano Pacífico, detectó lo que parecía ser una caída muy corta en la luz de la estrella.¿Algo más lo está acompañando en su viaje? Podría ser, aunque de momento es solo una posibilidad, aunque emocionante."Un binario con una luna más pequeña también podría ayudar a explicar los cambios que vemos en la posición de MU69 durante estas diversas ocultaciones", explica Marc Buie,del equipo científico de la New Horizons y que lideró las recientes campañas de observación."Es un paso más en nuestro trabajo para obtener una imagen clara de MU69 antes de que New Horizons pase volando, dentro de un año".

Ese sobrevuelo será el más distante en la historia de la exploración espacial. MU69, descubierto en 2014 durante una intensa campaña para encontrar un objetivo al alcance de la New Horizons, se encuentra a más 6.500 millones de kilómetros del Sol. Las estimaciones indican un diámetro no superior a los 30 kilómetros, o, si es un binario, de 15-20 kilómetros) cada miembro del sistema. Pese a ser tan pequeño ofrece la posibilidad de mirar de cerca restos del antiguo proceso de construcción de planetas, pequeños mundos que tienen claves para la formación del sistema solar exterior."El esfuerzo de  Marc Buie y su equipo ha sido inestimable al abrir nuestros ojos a las posibilidades reales de que MU69 sea mucho más complejo de lo que nadie sospechara, y que nos tiene reservadas muchas sorpresas" agregó el investigador principal de New Horizons, Alan Stern."El atractivo de su exploración se hace cada vez más fuerte a medida que aprendemos más y más sobre él. ¡Es simplemente fantástico!".

La cuenta atrás sigue su curso. Un pedazo mismo de la historia más antigua del Sistema Solar espera nuestra llega, y la New Horizons pondrá así un broche de Oro a su ya histórica misión.

En tres ocasiones, entre Junio y Julio de 2017, los miembros del equipo de misión de New Horizons intentaron rastrear MU69 cuando pasaba frente a una estrella, un evento conocido como ocultación. Las líneas de color marcan el camino de la estrella como se ve desde los diferentes telescopios desplegados para la ocasión. Los espacios vacíos en esas líneas indican los pocos segundos durante los cuales MU69 bloqueó la luz estelar. Los científicos están utilizando estas observaciones para crear una imagen de MU69 y de cualquier cuerpo que lo acompañe.

El observatorio aéreo SOFIA, siguiendo lo que indicaban los datos de los telescopios Hubble y Gaia, fue capaz de moverse justo por la sombra que MU69 proyectó en el Pacífico durante una ocultación estelar. Un prodigo de la precisión que insinuó la posibilidad de que algo más estuviera acompañando a este cuerpo celeste.

MU69 ocultando una estrella. Estos eventos han sido claves para extraer información en extremo valiosa sobre su posible forma.

Does New Horizons’ Next Target Have a Moon?

martes, diciembre 12, 2017

Las raíces de la tormenta

Desvelando los secretos de la Gran Mancha Roja.

En Julio de 2017 la sonda Juno hizo historia al sobrevolar la que quizás es una de las estructuras planetarias más famosas de la historia, quizás al nivel de los anillos de Saturno. No era la primera vez que la visitábamos, pero nunca habíamos llegado tan cerca de ella, apenas unos miles de Kilómetros por encima de una descomunal tormenta ciclónica del tamaño de nuestro planeta. Era una oportunidad única para estudiarla en profundidad, en el sentido más literal de la palabra, ya que uno de los objetivos era intentar averiguar hasta donde llegaba las raíces de la tormenta. Y el encuentro no defraudó, ya que se obtuvieron evidencias de que no estábamos ante algo relativamente superficial (esto previsible dada su gran longevidad), sino que se adentraba profundamente en el planeta.

"Ahora tenemos ya una cifra más concreta, y podemos decir que la Gran Mancha Roja se extiende bajo las nubes del planeta hasta unos 300 kilómetros de profundidad. Juno descubrió que sus raíces son de 50 a 100 veces más profundas que los océanos de la Tierra y más cálidas en la base que en la cima", explica Andy Ingersoll, profesor de ciencia planetaria en Caltech."Los vientos están asociados con las diferencias de temperatura, y la calidez de la base del lugar explica los vientos feroces que vemos en la parte superior de la atmósfera". Fue el radiómetro de microondas (MWR) el responsable de desvelar hasta donde llegaba la tormenta, mostrando hasta que punto este instrumento es una excelente herramienta para adentrarse en el mundo que existe bajo las nubes.

El futuro de la Gran Mancha Roja aún está en debate. Si bien la tormenta ha sido monitoreada desde 1830, posiblemente haya existido por más de 350 años. En el siglo XIX tenía más de dos Tierras de ancho, pero en los tiempos modernos parece estar disminuyendo en tamaño. En el momento en que los Voyager 1 y 2 cruzaron por el sistema joviano, tenía dos veces el diámetros terrestres. En la actualidad, las mediciones realizadas indican ha disminuido en ancho en un tercio y la altura en un octavo desde tiempos de la Voyager. Aunque eso no indica necesariamente que se esté aproximando a su final, y quizás forma parte de su propio ciclo de actividad, lo cierto es que genera dudas sobre su supervivencia. Mayor motivo para haber podido estudiarla de cerca, antes de que, quizás, sea demasiado tarde.

No es el único descubrimiento ahora presentado. También se detectó una nueva zona de radiación, justo encima de la atmósfera del gigante gaseoso, cerca del ecuador. La zona incluye iones de hidrógeno, oxígeno y azufre moviéndose a velocidades casi lumínicas. "Cuanto más te acercas a Júpiter, más raro se vuelve", explica Heidi Becker, líder de investigación de monitoreo de radiación."Sabíamos que la radiación probablemente nos sorprendería, pero no pensamos que encontraríamos una nueva zona cerca del planeta. Solo la encontramos porque la órbita única de la sonda permite que se acerque mucho a las nubes, y literalmente volamos a través de él". Se cree que estas partículas derivan de átomos neutros energéticos creados en el gas alrededor de Io y Europa. Estos se convierten en iones cuando sus electrones son eliminados por la interacción con la atmósfera superior.

Juno sigue mostrando un mundo asombroso, un coloso que hace honor a su posición como rey de los planetas. El esfuerzo por regresar valió la pena.

La Gran Mancha Roja a través de los seis canales del radiómetro de microondas (MWR). La capa superior es una imagen de la  JunoCam, proporcionada para dar un contexto a los datos. Cada canal del MWR mira progresivamente a capas más profundo, así, mientras el 1 es sensible a longitudes de onda de microondas más largas, cada uno de los otros canales es sensible a longitudes de onda progresivamente más cortas. Eso permite ver como las raíces de esta tormenta centenaria se extiende hasta los 300 kilómetros de altura.

El nuevo campo de radiación de Júpiter, detectado durante los sobrevuelos de Juno y que se extiende justo sobre el ecuador.

Imaginado un vuelo sobre y dentro de la gran tormenta, en una simulación creada a partir de los datos e imágenes recolectados por Juno.

NASA's Juno Probes the Depths of Jupiter's Great Red Spot

domingo, diciembre 10, 2017

Post Vintage (249): En un lugar de Marte

Mars Reconnaissance Orbiter encuentra a la desaparecida Beagle 2.

Mars Express lleva desde 2003 en órbita marciana, y puede considerarse, a la espera del resultado final de la misión Rosetta, la más exitosa de la no demasiado amplia historia de exploración interplanetaria del viejo continente, tanto en resultado científico como en duración. Sin embargo existe una página oscura, impregnada de la tristeza del fracaso, entre tantas otras de deslumbrante éxito, y es la que se refiere a su pequeña compañera de viaje, que de forma análoga a la Hyugens con Cassini, permaneció acoplado a ella durante la travesía interplanetaria y se separó para iniciar su propio viaje hacia Marte poco después de que la sonda llegara a sus cercanías.Pero a diferencia de su equivalente de Saturno, nunca más se supo de ella. Solo quedó el mortal silencio de una misión fallido.

Y durante más de una década la gran pregunta, que le ocurrió a la Beagle 2? Finalmente, 11 años después de su desaparición, ha sido encontrada gracias a la Mars Reconnaissance Orbiter y su potente cámara HiRISE. Una búsqueda complicada dado su relativamente pequeño tamaño, y cuya culminación descarta las numerosas especulaciones que se generaron después de esa fatídica fecha, especialmente la que indicaba que el paracaídas y airbags, sin unos propulsores equivalentes a los que dispusieron Spirit y Opportunity para frenar, no habían sido suficientes y se había estrellado contra la superficie marciana, destruida totalmente o como mínimo dañándola lo suficiente para dejarla fuera de servicio: El sistema de aterrizaje funcionó, Beagle 2 aterrizó con éxito y de una pieza en la zona prevista, se desplegó y es posible que realizara los primeros comandos autónomos programados, incluido el despliegue del brazo con los diversos instrumentos científicos y toma de imágenes. Por tanto lo que la condenó fue otra cosa.

La respuesta definitiva, aunque es una deducción a partir de una imágenes ampliadas al máximo, es que 2 de 4 paneles solares, que una vez levantada la "tapa" del vehículo debían despegarse como los pétalos de una flor, no lo hicieron. Eso explicaría el fracaso en establecer comunicaciones, ya que la antena, además de no ser direccional, estaba situado en la tapa y debajo de ellos, por lo que al no abrirse por completo quedó bloqueada, incapaz de comunicarse con Mars Odyssey y Mars Express, que debían servir de nodo de enlace con La Tierra. Dotarla de un sistema de comunicaciones lo suficientemente potente (como si pueden hacer Curiosity y Opportunity de ser necesario) se descartó por razones presupuestarias. Era sin duda su punto débil, y como todo parece indicar, finalmente sería su perdición. Errores de diseño, en parte obligados por las limitaciones económicas, de fatales consecuencias. Nunca la expresión "lo barato sale caro" tuvo tanto sentido.

El hallazgo de la Beagle 2 permite cerrar, aunque de forma simbólica, la herida abierta entre todos aquellos implicados en esta misión y reivindicar su trabajo, que tan cerca, mucho más de lo que nadie había imaginado, estuvo de ser un éxito a pesar de todos los obstáculos, y que posteriormente tantas críticas y ataques recibieron por parte de la opinión pública británica (ya que era una misión financiada por el Reino Unido). Desgraciadamente el carismático (y excentrico) científico Colin Pillinger, que fue el que más se implicó en ella, más defendió su realización ante el gobierno de su país, y finalmente el que más duros ataques recibió por ello después de la pérdida de la sonda, murió el año pasado después de una larga enfermedad, y no pudo ver como finalmente su pequeña había sido encontrada de nuevo.

Beagle 2 fue la crónica de un fracaso por muchos anunciado, que su pérdida pareció confirmar. Hoy, 11 años después, la historia la pone en su lugar, como la pequeña sonda que contra todas las adversidades técnicas (problemas en el último momento) y económicas (con un presupuesto muy limitado y peligrosos sobrecostes que amenazaron su existencia última) logró aterrizar con éxito en Marte, y que solo la adversidad, en forma de un incompleto despliegue de los paneles solares, impidió que se comunicara con nosotros a pesar de que posiblemente estaba ya lista y preparada para trabajar. Después de haber sobrevivido a la fase más crítica del viaje su destino final no pudo ser más cruel.

La imagen ampliada de la MRO permite ver lo que ahora parece con toda probabilidad la Beagle 2. Si observan solo 2 "pétalos", solo 2 de los 4 paneles solares desplegados. Eso explicaría que no pudiera comunicarse.

 
Una visión más amplia revela lo que parece el paracaídas y el escudo delantero, en una escena que recuerda mucho a las zonas de aterrizaje de Opportunity y Curiosity. El sistema de aterrizaje, en contra de lo que se solía pensar, no fue por tanto el responsable de su pérdida, al cumplir su objetivo aparentemente sin mayores problemas.

Lo último que conocimos de la Beagle 2, en una imágen de la Mars Express mientras esta primera, recién separada, iniciaba su viaje hacia Marte. Al no transmitir telemetría durante su vuelo y descenso, solo se podía esperar la señal de confirmación del aterrizaje, que nunca llegó.

Una escenificación de como debería haberse desplegado una vez en la superficie de Marte. Sin embargo parece que algo falló y este no se realizó por completo. El brazo robótico es posible que si lo hiciera, y que todos sus instrumentos estuvieran listos para iniciar su tarea, pero sin comunicaciones simplemente la sonda quedó a la espera de una ordenes que nunca llegaron.

Nacida del revuelo mediático por el supuesto descubrimiento de señales de vida fosilizada en el meteorito ALH84001, tenía como objetivo central extraer y analizar muestras del subsuelo marciano para buscar señales de vida presente o pasada, además de estudiar la geología y el clima. Con 11 Kg de instrumental científico de los 68 kg de masa total de la sonda, proporcionalmente, la convertía en una de la sonda con mayor carga científica jamás enviada a otro mundo.

Encontrado a la Beagle 2.  

Beagle 2 found?

UK's Lost Beagle 2 Mars Lander, Missing Since 2003, Found in NASA Photos 

Resuelto el misterio de la sonda marciana Beagle 2

viernes, diciembre 08, 2017

Primeras luces del futuro

El buscador de exoplanetas ESPRESSO se pone en marcha.

Estamos a las puertas de una nueva era de la astronomía, en que nuevos observatorios, tanto terrestres como orbitales, así como el desarrollo de nuevas tecnologías, aplicadas tanto a ellos como a los más veteranos, prometen llevar nuestras capacidades para adentrarnos en el Universo, desde el más cercano hasta el que se extienden hasta los límites mismos del tiempo. Y uno de los primero ejemplos, instalado en el VLT (Very Large Telescope) de la ESO, en el Observatorio Paranal, acaba de ver su primera luz, dando la señal de salida a una renovada carrera a la caza de nuevos mundos.

Bajo el nombre de ESPRESSO se encuentra un nuevo y flamante espectrógrafo echelle, de tercera generación, sucesor del exitoso HARPS, y que tiene como objetivo lograr una precisión en la medición de velocidades de apenas unos pocos centímetros por segundo, un salto adelante enorme con respecto a su perecederos. Dado que uno de sus objetivos principales es detectar la presencia de mundos en otras estrellas mediante el método de la velocidad radial, captando el ligero bamboleo que estos producen en sus respectivos Soles al girar a su alrededor, esto abre las puertas a una más que posible avalancha de nuevos hallazgos. Especialmente de aquellos que sean parecidos en tamaño y masa a la Tierra, que ahora serán mucho más fáciles de detectar.

El científico que lidera este proyecto, Francesco Pepe (Universidad de Ginebra, Suiza), explica su importancia: "Este éxito es el resultado del trabajo de muchas personas durante 10 años. ESPRESSO no es sólo la evolución de nuestros anteriores instrumentos, como HARPS: su mayor resolución y su mayor precisión hacen que sea revolucionario. Y, a diferencia de los anteriores instrumentos, puede explotar toda la capacidad colectora de luz del VLT, ya que puede utilizarse con los cuatro telescopios unitarios del VLT al mismo tiempo para simular un telescopio de 16 metros. ESPRESSO será insuperable durante, al menos, una década. ¡Ahora estoy deseando descubrir nuestro primer planeta rocoso!".

No es solo en este campo donde ESPRESSO espera brillar con luz propia. Por ejemplo, será la más poderosa herramienta para probar si las constantes físicas de la naturaleza han cambiado desde que el universo era joven, algo predicho por algunas teorías de física fundamental, pero nunca observado de manera convincente. Sin embargo resulta evidente que es la búsqueda de mundos terrestres, cuya tenue influencia gravitatoria está dentro de su extraordinaria capacidad de detección. Y esto es solo el principio de esta nueva era, nueva etapa si uno prefiere términos menos grandilocuentes, ya que cuando se ponga en funcionamiento el ELT (Extremely Large Telescope), el instrumento HIRES, que actualmente está en fase de diseño, permitirá detectar y caracterizar exoplanetas incluso más pequeños, del tamaño de la Tierra, así como estudiar sus atmósferas.

Estamos solo al principio, la primera luz de una nueva generación. El futuro promete cosas maravillosas, el descubrimiento de más nuevos mundos de los que jamás habíamos podido soñar.

Esta colorida imagen muestra datos espectrales de la luz primera del instrumento ESPRESSO. La luz de una estrella ha sido dispersada en los colores que la componen. Esta visión ha sido coloreada para indicar cómo cambian las longitudes de onda a través de la imagen, pero no son exactamente los colores que apreciaríamo visualmente. Una inspección cercana muestra muchas líneas espectrales oscuras en los espectros estelares y también los dobles puntos regulares de una fuente de luz de calibración. Los huecos oscuros son fenómenos resultantes del modo en que se toman los datos y no son reales.

ESPRESSO, la nuevas joya de la astronomía moderna, un espectrógrafo que utilizará los cuatro telescopios unitarios del VLT al mismo tiempo para simular un telescopio de 16 metros. Esto, combinado con su propia capacidad, que supera cualquier otro utilizado anteriormente y capaz de detectar cambios de velocidades en el movimiento estelar del orden de los centímetros, promete grandes descubrimientos.

La nueva generación.

jueves, diciembre 07, 2017

Regresando de la oscuridad

Opportunity supera su 8º invierno marciano.

Han sido meses de tranquilidad y largas pausas en los bordes del cráter Endeavour. Las pocas horas de luz disponible, fruto de un Sol que se elevaba poco por encima del horizonte, llevó al hemisferio sur del planeta rojo a las puertas del Invierno, uno más duro que cualquier cosa que podamos experimentar en la Tierra. En Octubre y Noviembre las condiciones de iluminación llegaron a su punto más bajo, y las sombras lo invadieron todo. Pero esa punto ya está quedando atrás y la luz está regresando. Y con ello las fuerzas necesarias para nuestro querido explorador. Lo peor del 8º Invierno es ya historia.

Opportunity lleva mediados de año Perseverance Valley, que se cree fue el resultado del fluir del agua en superficie. Por ello se convirtió rápidamente en su nuevo gran objetivo una vez Marathon Valley quedó atrás. Su llegada ocurrió en un momento en que el Otoño ya estaba muy avanzado y llegaba la hora de planificar como afrontar un nuevo invierno, algo crítico para un vehículo que depende de la luz solar para seguir activo. La pérdida de Spirit, que por quedar atrapado en una trampa de arena no pudo colocarse en una posición adecuada para sobrevivir a el, es siempre un buen recordatorio de lo importante que resulta encontrar un lugar adecuado para ello.

No fue, en esta ocasión, un trance especialmente duro, al menos si se le compara con otros ya pasados. Las suaves laderas de esta pequeño valle ofrecieron un refugio perfecto, especialmente las orientaras hacia el Norte, y que por tanto miraba hacia el Sol (Opportunity se encuentra en el hemisferio Sur del planeta). Eso le permitió una notable actividad, moviéndose de "punto seguro" a "punto seguro", manteniendo su actividad científica durante buena parte de esta dura etapa. No siempre es así. Durante su 5º invierno permaneció 19 semanas estacionario, ya que alrededor del lugar donde permaneció a la espera no existía ninguna otra zona segura.

Además de la inclinación y la duración de la luz del día, otros factores han marcado los niveles de energía disponible, como el polvo, tanto el depositado en los paneles solares como el que se encuentra en suspensión en la tenue atmósfera. Y a las puertas de este 8º invierno la situación era un poco comprometida en ese primer aspecto:"Nos preocupaba que la acumulación de polvo este invierno fuera similar a algunos de los peores inviernos que pasamos, y que podríamos salir de el con una gran cantidad sobre los paneles solares", explica Jennifer Herman, que forma parte del equipo de Opportunity. Eso habría sido un peligro, teniendo en cuenta que la primavera es tiempo de tormentas de polvo y es necesario afrontarlo en las mejores condiciones. Afortunadamente Marte, en forma de viento, vino en su ayuda."Hemos tenido una limpieza de polvo reciente que fue agradable de ver. Ahora soy más optimista. Si los paneles solares siguen  siendo limpiados como lo han hecho recientemente, estará en una buena posición para sobrevivir a una gran tormenta de polvo global. Han pasado más de 10 años terrestres desde la última y necesitamos estar atentos".

En esa ocasión, ahora un lejano 2007, Opportunity se vio envuelto en una oscuridad casi absoluta, sobreviviendo a ella a pesar de la situación extrema, lamentado solo la pérdida del Mini-TES (Miniature Thermal Emission Spectrometer), que se vio contaminado por el polvo de forma irreversible. Desde entonces todos los que vivieron esa situación no dejan de esperar el momento que tarde o temprano eso se repita, preparando planes para cuando llegue el momento.

Pero eso ya forma parte de un futuro por llegar. De momento sigue adelante y ampliando la leyenda. Como recuerda recuerda Jennifer Herman, "no comencé a trabajar en este proyecto hasta Sol 300, y me dijeron que no me instalara demasiado porque Spirit y Opportunity probablemente no pasarían ese primer invierno. Ahora, Opportunity ha superado la peor parte de su octavo". Y su historia continúa.

La silueta de Opportunity asomándose al interior de Endeavour. La panorámica, está formada por 3 tomas realizadas por la Navcam el pasado 11 de Noviembre, aproximadamente una semana antes del octavo solsticio de invierno.

Esta vista de color del terreno inclinado de Perseverance Valley muestra texturas que pueden deberse a la abrasión provocada por la arena impulsada por el viento.

Opportunity entró en Perserverance Valley en Sol 4720, y permanece en el hasta la actualidad, Sol 4831, limitado en su capacidad de movimiento debido a la poca luz del solsticio invernal, pero sacando partido de la inclinación de las laderas para sacar máximo partido de la disponible y moverse de una zona segura a otra. 

NASA Mars Rover Team's Tilted Winter Strategy Works

martes, diciembre 05, 2017

Las sondas de los sueños

Las Voyager en la cultura popular.

Son las enviadas terrestres que más lejos se encuentran de nuestro planeta, la primera de ellas ya se encuentra en pleno espacio interestelar, mientras que la segunda podría cruzar la frontera en cualquier momento. Su historia es la de una maravillosa odisea de 40 años, de un viaje de descubrimiento que abrió el Sistema Solar exterior, y que cargando cada una de ellas con el más completo saludo jamás enviado por nuestra civilización a hipotéticas civilizaciones alienígenas,avanzan ya hacia las estrellas en un viaje sin regreso. Suficiente para haberse hecho un hueco en el imaginario colectivo. Por ello, y como forma de celebrar sus 4 décadas de viaje, hagamos un repaso a la presencia de las Voyager en distintos ámbitos, a su viaje por el mundo de la ficción, la música y la televisión.

- Star Trek: Posiblemente la más famosa de sus apariciones, aunque fuera en la forma de una Voyager 6 que nunca existió, pero que en el momento que se rodó la primera película de esta franquicia estaban iniciando su aventura, y por tanto no era imposible imaginar que su familia se ampliaría con nuevos miembros futuros. Convertida en la antagonista de la historia, y con el nombre de V'Ger, esta sonda, ahora con conciencia propia y a bordo de una gigantesca nave interestelar, regresaba a la Tierra con la intención de encontrar a su creador y completar su antigua programación. En el proceso a punto está de aniquila a la Humanidad, y la catástrofe solo se evita cuando logran que entienda que precisamente los humamos son sus creadores. Finalmente la sonda y dos de los tripulantes de la Enterprise se fusionan, dando lugar a un nuevo ser.

John Casani, quien era el gerente del proyecto Voyager en ese momento, ofreció prestarle un modelo de las sondas al creador de "Star Trek" Gene Roddenberry.

- El ala oeste de la Casa Blanca: En 2004, en el capitulo titulado "The Warfare of Genghis Khan" se mencionó el cruce de la Voyager 1 a través del "choque de terminación", que marca el punto en el que el viento solar desacelera y se calienta bruscamente. Representa la parte más interna del límite de la heliosfera, la burbuja magnética que incluye el Sol y los planetas. Debido a ello el personaje Josh Lyman declara (erróneamente) que la Voyager 1 es el primer objeto creado por el hombre para abandonar nuestro Sistema Solar (erróneamente, porque  este termina mucho más allá ). "Es curioso, estoy pasando por un pequeño shock de terminación", bromea el personaje de Donna Moss.

- Starman: En esta famosa película de 1984 una raza de alienígenas descubre una de las Voyager y su disco con datos, imágenes, sonidos y saludos de la Tierra, y envía un emisario para aprender más sobre nuestro planeta.

- Expediente X: En un capítulo de 1994, titulado "Little Green Men", Fox Mulder describe la misión Voyager y el disco dorado donde están registradas imágenes, música y la voz de un niño que dice "Saludos de los niños del planeta Tierra". Mulder dice que estas sondas pasaron la órbita de Neptuno y que ya "no enviaron más señales", pero en realidad aún se comunican todos los días.

- Cosmos: Como no podía ser de otra manera la odisea de las Voyager tuvo su lugar en esta genial producción presentada por Carl Sagan. Y no era para menos, ya que el mismo participó de forma directa en esta misión al promover activamente la creación y incorporación a ambas sondas de los famosos discos bañados en oro con saludos y datos sobre nuestro mundo. Las ondas cerebrales de Ann Druyan, en ese momento pareja y más adelante esposa del genial divulgador, fueron registradas e incorporadas en ellos.

- Saturday Night Live: Las misiones Voyager no escaparan de la mirada humorística de este famoso programa estadounidense, cuando en 1978 el actor Steve Martin interpretó a un físico que anunciaba al mundo que  los extraterrestres habían encontrado el registro y respondieron, "Enviar más Chuck Berry", en referencia a la canción «Johnny B. Goode» de Chuck Berry, una de las incluidas en los discos dorados.

- Música: El compositor y  ganador del Premio de la Academia Dario Marianelli escribió un concierto de violín dedicado a las Voyager que tuvo su estreno mundial en 2014 en Brisbane, Australia, y posteriormente fue tocado por la Orquesta Sinfónica de Londres en 2015. El artista James Stretton también escribió una canción en honor a su 40 aniversario.

Es posible que existan más referencias que pasaron más desapercibidas, pero estas son las más famosos, suficientes para mostrar hasta que punto esas sondas forman parta ya de la cultura popular. Y nada mide mejor su éxito que el haber transcendido los límites de su campo espacial y haber dejado su huella en la forma de imaginar nuestra relación con las estrellas.

La aparición de una Voyager, aunque fuera a través de una ficticia Voyager 6, como antagonista principal de la primera película de Star Trek, es sin lugar a dudas la más famosa de sus apariciones en el mundo de la ciencia-ficción.

En Starman era una Voyager real, la segunda, la que finalmente se encontraba con una civilización alienígena, que respondían a la invitación que esta transportaba enviado a uno de los suyos a investigan nuestro mundo. Claro que en la época en que se filmó la película está aún estaba de camino a Urano y Neptuno, pero como en muchas cosas de la ciencia ficción, es un detalle que es mejor obviar para poder disfrutar de esta notable producción.

También en Expediente X las Voyager tuvieron presencia en uno de sus capítulos, aunque las necesidades del guión implicaba el escenario en que ambas habían desaparecido "misteriosamente".

"Choque de terminación" en el Ala Oeste de la Casa Blanca.

No podían faltar en Cosmos, ya que Sagan se implicó directamente en esas misiones y la creación de sus famosos discos dorados.

Steve Martin también le dedicó a las Voyager uno de sus sketch humorísitcos en el programa de variedades Saturday Night Live. 

The Voyagers in Popular Culture

lunes, diciembre 04, 2017

Un último despertar

Utilizando impulsores que habían permanecido inactivos durante 37 años.

Si cogemos un coche, un televisor o cualquier ingenio tecnológico que lleva casi cuatro décadas inactivo y lo intentamos poner de nuevo en marcha, la respuesta más habitual será el silencio. El tiempo de inactividad habrá pasado factura, y a menos que pase por un proceso de revisión y puesta a punto seria y profunda, su destino estará sellado. A menos, claro está, que ese objeto se llame Voyager 1, porque entonces las posibilidades aumentan tan rápidamente como la distancia que nos separa de ella.

La Voyager 1 depende de unos serie de pequeños impulsores, conocidos como "de posición", para mantener la antena apuntando hacia la Tierra. Estos disparan pulsos diminutos, o "soplos", que duran apenas milisegundos, para hacerla girar sutilmente y de modo asegurar que se mantiene orientada. De lo contrario terminaría por girar sobre si misma sin control, y ello significaría el final. Por ello, a partir de 2014, se vivía una preocupación creciente con respecto a las señales de degradación, necesitando generar más "soplos" para generar la misma energía. También a ellos la fría oscuridad del tiempo les estaba pasando factura. No es que fueran a dejar de funcionar de forma inminente, pero ciertamente ponían un final de la misión algo más pronto de lo deseado.

Se creó un equipo de expertos en propulsión del Jet Propulsion analizó las opciones y predijo cómo respondería la nave espacial en diferentes escenarios. Y acordaron una solución inesperada: Intentar reactivar un conjunto de propulsores que habían estado dormidos durante 37 años.

En los primeros días de la misión, durante su exploración de Júpiter, Saturno, la Voyager 1 necesitaba maniobrar con precisión y poder los instrumento a toda una serie de objetivos tan variados como numerosos. Para ello los controladores de vuelo utilizaban, además de los impulsores de posición, los llamados TCM (maniobra de corrección de trayectoria), idénticos en tamaño y funcionalidad a los primeros, y ubicados en la parte posterior de la nave espacial. Pero una vez abandonado el plano de los planetas y ya en rumbo hacia las estrellas ya no fue necesario recurrir a ellos. El 8 de Noviembre de 1980 lanzaron su último aliento, y desde entonces habían permanecido en silencio.

Un largo sueño que terminó el pasado 28 de Noviembre, cuando se enviaron ordenes a la Voyager 1 para que los reactivara y los hiciera emitir un fugaz "soplo", apenas unos 10 milisegundos, suficientemente cortos para no afectar a la sonda, pero si suficientemente prolongado para poder comprobar si eran operativos, y de serlo si lo suficiente para poder confiar en ellos. La respuesta no pudo ser mejor, ya que actuaron como si el tiempo ni hubiera pasado, exactamente como lo harían los de posición."El estado de ánimo fue de alivio, alegría e incredulidad después de presenciar que estos impulsores bien descansados tomaron el testigo como si no hubiera pasado el tiempo", explica Todd Barber, ingeniero del JPL. Un resultado tan positivo que esto mismo se aplicará ya a la Voyager 2, aunque en su caso aún nos se han detectado señales de degradación en sus impulsores de posición.

El plan previsto es cambiar todas las operaciones a los TCM en Enero de 2018. Estos necesitan cierta cantidad extra de energía, activar una serie de calentadores, lo que es un recurso limitado para una sonda ya tan veterana cuya capacidad de generarla esta descendiendo paulatinamente. Por ello seguirán en activo hasta que la energía disponible ya no sea suficiente para ello, momento en que se pasará de nuevo a los propulsores de posición, mientras que los TCM se dormirán de nuevo, y esta vez para siempre. Habrá sido su servicio final a una misión destinada a permanecer para siempre en el recuerdo. Por todo lo logrado, por todo lo que significa, y como no, por haber sido un ingenio de una fiabilidad y duración que superó todos nuestros más locos sueños.

Los viajeros de la eternidad. 

Voyager 1 Fires Up Thrusters After 37 Years